Los servicios de catálogo permiten la publicación y búsqueda de Metadatos de datos, servicios y aplicaciones Web. Este servicio se realiza por medio de un protocolo estándar de comunicación que transmite peticiones entre el cliente y el servidor, el cual genera como respuesta el o los registros de metadatos del recurso de información buscado en el catálogo.

Es a través del catálogo de metadatos de una organización que el usuario final puede buscar y finalmente acceder a los datos que guarda esta organización.

Los Servicios de Catálogo constituyen uno de los tres servicios básicos de una Infraestructura de Datos Espaciales - IDE, (conjuntamente con los servicios de visualización - WMS y WMTS - y los servicios de descarga - WFS y WCS) puesto que con este servicio es posible acceder y consultar todos los recursos de informaciones disponibles en una o varias entidades públicas o privadas.

En la actualidad este tipo de servicio puede plantearse como una red de Catálogos interconectados, los cuales deberían estar distribuidos en diferentes entidades públicas, es decir, las búsquedas que plantee el usuario final se realizarían considerando los catálogos de varias organizaciones, así de esta manera los resultados obtenidos pueden provenir de cualquiera de estos catálogos interconectados.

El planteamiento para el funcionamiento de un catálogo distribuido puede darse de diferentes maneras, sin embargo se presentan dos de las formas más conocidas en el mundo de las IDE’s:

  • El primero mediante el proceso más conocido que es el Harvesting (Cosecha de Metadatos) que se realiza a cada una de las entidades que generan sus metadatos, de modo que el catálogo distribuido almacena en su base de datos los metadatos de todas las entidades que forman la red.
  • Y el segundo que se plantea es por medio de conexiones CSW a los catálogos de las demás entidades, de tal manera que cuando el usuario realice una consulta, esta es transferida mediantes peticiones CSW a cada uno de los catálogos que componen la red IDE y son estos los que responden.